Предшественниками настоящих человеческих зоопарков были многочисленные попытки европейцев привезти с собой аборигенов. Колумбу, например, удавалось привезти в Испанию индейцев напоказ. Позже такие показы набирали популярность – так, в цирке Ф.Т. Барнума проводились показы пожилой «черной» рабыни Джойс Хет, которая якобы являлась няней Вашингтона. А после ее смерти Барнум начал демонстрировать сиамских близнецов Ченга и Энга Банкеров, свадьбу лилипутов Чарльза Страттона и Лавинии Уорен, искусную подделку «русалки с островов Фиджи» и других героев.